Duizenden blikseminslagen hebben ervoor gezorgd dat Californië (VS) de afgelopen dagen honderden branden heeft meegedaan. Sommigen zijn zo veel erger geworden dat ze de lijst van de meest ernstige in hun geschiedenis zijn geworden. De vlammen sloegen al snel honderdduizenden hectaren weg, waardoor duizenden mensen werden geëvacueerd en in een groot deel van de regio de lucht werd gevuld met regenvallende rook en as.

De branden hebben plaatsgevonden na een volledig droge winter in Noord-Californië en een ongekende periode van de zomer hittegolven in de hele staat, voorwaarden die graslanden en bossen veranderd in tinder. Deze branden zijn verschenen net na een aantal van de meest destructieve en dodelijke brand seizoenen in de geschiedenis van de staat.

Dit alles roept opnieuw de grote vraag op: is antropogene klimaatverandering verantwoordelijk voor deze branden? Heb je de laatste branden waarschijnlijker of ernstiger gemaakt?

Klimaatwetenschappers, die zich al lang verzetten tegen het koppelen van de opwarming van de aarde aan een specifieke extreme gebeurtenis, beweren nu dat hun invloed bijna zeker is.

De directeur van het Center for Atmospheric Sciences aan de Universiteit van Berkeley, David Romps, schreef in een e-mail dat we leven in een wereld fundamenteel veranderd door klimaatverandering. Hij merkte op dat de gemiddelde dagelijkse maximumtemperaturen voor deze tijd van het jaar was momenteel ongeveer 3 graden of 4 graden F hoger in Berkeley dan aan het begin van de 20e eeuw. Romps was ook de hoofdauteur van een artikel gepubliceerd in Science in 2014 dat vond dat elke extra celsius graad (1,8 F) van de opwarming zou kunnen verhogen van de hoeveelheid bliksem over de VS, ongeveer 12%.

De expert voegde eraan toe: “Ik kom op het punt: Als de opwarming van de aarde de hittegolf, de stralen en de droogte van de vegetatie beïnvloedt? Absoluut, ja. Was de hittegolf nogal warmer, de stralen talrijker en de vegetatie droger als gevolg van de opwarming van de aarde? Ja, waarschijnlijk ja en ja.”

The Climate Scientist aan de University of California, Los Angeles (USA) Daniel Swain zei langdurige onweersbuien van de afgelopen dagen zijn zo zeldzaam in Noord-Californië dat het moeilijk was om te beoordelen of de klimaatverandering had de vorming van branden beïnvloed.

Maar zogenaamde studies naar het toeschrijven van extreme klimaatsituaties hebben duidelijk en herhaaldelijk vastgesteld dat klimaatverandering hittegolven intensiveert en helpt bij het creëren van omstandigheden voor intensere en snel verspreidende bosbranden.

Swain merkte op: “In principe altijd, het antwoord is dat de klimaatverandering een belangrijke rol gespeeld in de ernst of waarschijnlijkheid [van hittegolven]. Het is bijna gewoon een kwestie van het niveau van belang.”

De directeur van het Institute for Environmental Change aan de Universiteit van Oxford (UK) en co-directeur van de World Weather Attribution, Friederike Otto, herhaalde die mening in een e-mail: “Er is absoluut geen twijfel dat extreem hoge temperaturen hoger zijn dan ze zouden zijn geweest zonder klimaatverandering veroorzaakt door menselijk handelen. Veel literatuur over toeschrijvingen laat al zien dat klimaatverandering veel invloed heeft op hittegolven, en Californië is geen uitzondering.”

In de afgelopen vier decennia, de gecombineerde krachten van hogere temperaturen en lagere neerslag niveaus hebben al verdubbeld het risico van extreme wildvuur omstandigheden in Californië tijdens de herfst, volgens een recent artikel gepubliceerd in Environmental Research Letters waarvan Swain is een co-auteur. En onderzoekers vonden dat, tenzij de wereld begint om de uitstoot te verminderen vroeg en aanzienlijk, de kansen weer zou kunnen verdubbelen in de komende decennia.