Dit jaar breken verzengende hittegolven wereldwijd temperatuurrecords, van Irak tot het zuidwesten van de Verenigde Staten. En de situatie zal alleen maar erger worden als de klimaatverandering versnelt.

Tegen het einde van deze eeuw, extreme hitte episodes kunnen leiden tot zo veel sterfgevallen als alle infectieziekten gecombineerd, met inbegrip van HIV, malaria en gele koorts, volgens een nieuwe studie.

De bevindingen: Heatwaves zal het leven van 73 meer mensen per 100.000 inwoners tot 2100, in een scenario waar landen blijven de atmosfeer pomp met een hoog niveau van uitstoot van broeikasgassen, volgens onderzoek van de groep van economen en milieu-onderzoekers van verschillende Amerikaanse universiteiten, genaamd het Climate Impact Laboratory.

In sommige van de heetste en armste delen van de wereld, zoals Bangladesh, Pakistan en Soedan, kan het sterftecijfer oplopen tot 200 sterfgevallen per 100.000 inwoners.

Maar… Een groot aantal milieudeskundigen betoogt dat, hoewel vaak gebruikt, een scenario met zulke hoge niveaus van vervuiling te pessimistisch is gezien de afvlakking van de mondiale emissies. In een optimistischer scenario waar de uitstoot van broeikasgassen piekt rond 2040 en daarna begint te dalen, zouden extra sterfgevallen dalen tot 11 per 100.000 mensen. Afhankelijk van de bevolking op het moment, kan dat ongeveer een miljoen doden zijn.

Aanpassingen: De 73-doden projectie houdt rekening met de investeringen in energie en milieu-transitie die rijke landen waarschijnlijk zullen uitvoeren met airconditioning en stedelijke koelcentra, bijvoorbeeld, volgens historische patronen. Als een land het zich kan veroorloven, zijn aanpassingen de moeite waard, waardoor het sterftecijfer met 29% wordt verminderd en de impact op het binnenlandse bbp wordt verminderd. Maar veel arme en warme landen, die nu al onevenredig zullen lijden onder steeds hevigere hittegolven, zullen die luxe niet kunnen betalen.

Methoden: Onderzoekers trokken hun bevindingen door het analyseren van de historische verbanden tussen temperatuurrecords en sterftegegevens in tientallen landen en het berekenen van toekomstige sterfgevallen met behulp van regionale klimaatprojecties.