De wereld zet steeds meer in op het gebruik van groene waterstof als brandstof om enkele van de kritische stukken die ontbreken in de schone energie puzzel te voltooien.

In deze geest, Amerikaanse presidentskandidaat Joe Biden’s klimaatplan stelt een onderzoeksprogramma om gas te produceren schoon dat is goedkoop genoeg om energiecentrales macht binnen een decennium. Ondertussen hebben Japan, Zuid-Korea, Australië, Nieuw-Zeeland en de Europese Unie waterstofroutekaarten gepubliceerd die ervan afhankelijk zijn om de reductie van broeikasgassen in de energie-, transport- of industriesector te versnellen. Ondertussen, een groeiend aantal bedrijven over de hele wereld bouwen steeds grotere groene waterstofcentrales of het verkennen van hun potentieel om staal te produceren, koolstof-neutrale brandstof te maken voor het vliegveld, of een back-up krachtbron voor server boerderijen.

De aantrekkingskracht is duidelijk: waterstof, het meest voorkomende element in het universum, kan onze voertuigen, onze elektriciteitscentrales van stroom voorzien en een manier bieden om hernieuwbare energie op te slaan zonder kooldioxide uit te stoten dat klimaatverandering of andere verontreinigende stoffen veroorzaakt (hun enige bijproduct in auto’s en vrachtwagens is water). Echter, terwijl onderzoekers hebben voor decennia aangeprezen de belofte van een “waterstof economie,” het heeft nauwelijks een deuk in de vraag naar fossiele brandstoffen, en bijna alles wordt nog steeds geproduceerd door middel van een koolstof-uitstotend proces dat aardgas omvat.

Het grote idee van waterstofeconomie is vertraagd door de hoge kosten van het creëren van een schone versie, door enorme investeringen in voertuigen, machines en pijpleidingen die nodig zouden kunnen zijn om het in gebruik te nemen, en door de vooruitgang van alternatieven voor energieopslag zoals batterijen.

Dus wat is de drijvende kracht achter deze hernieuwde belangstelling?

Aan de ene kant verandert de economie snel. We kunnen waterstof direct produceren door water te verdelen, in een proces dat bekend staat als elektrolyse, maar het is voor een groot deel te duur geweest omdat het veel elektriciteit vereist. Echter, als de prijs van zonne-en windenergie blijft snel dalen, dit idee begint te lijken veel meer haalbaar.

Tegelijkertijd, terwijl de landen ingewikkelde berekeningen maken over hoe ze hun ambitieuze emissiedoelstellingen in de komende decennia kunnen bereiken, lijkt een groene vorm van waterstof steeds belangrijker, aldus de directeur van het Sustainable Energy Transportation-programma aan de Universiteit van Californië, Davis, VS, Joan Ogden. Het is een flexibel instrument dat zou kunnen helpen bij het opruimen van verschillende sectoren waar we nog geen betaalbare en kant-en-klare oplossingen hebben, zoals luchtvaart, scheepvaart, kunstmestproductie en duurzame energieopslag voor het elektriciteitsnet.

Dalende prijzen voor hernieuwbare energie
Voorlopig is schone waterstof echter in de meeste gevallen te duur. Een recente studie bleek dat een beroep op zonne-energie te lopen water-verdelende elektrolysers kan werken op een niveau zes keer hoger dan het aardgas proces, bekend als stoom-aangedreven methaan hervormen.