Deze miniatuurvarkens kunnen het gebrek aan organen voor transplantatie oplossen

Naast verschillende genetische modificaties om te voorkomen dat de organen worden afgewezen door het ontvangende organisme, is de grootte ervan verminderd om aan de menselijke behoeften te voldoen. Als alles volgens plan verloopt, zou het menselijk testen in de nabije toekomst kunnen beginnen.

Halverwege het centrum van München (Duitsland) en de internationale luchthaven is er een zeer unieke faciliteit. Vanaf de buitenkant lijkt het op de openbare boerderij die in het verleden was, maar als je naar binnen kijkt, zijn er kamers vol met moderne laboratoriumapparatuur.

In een nieuwer gebouw aan de achterkant van de boerderij, dierenarts Barbara Kessler trekt haar schoenen uit en spuit haar voeten en handen met een antiseptische. Ga dan door een geschilderde lijn op de vloer van de badkamer, met achter zo veel als je van de buitenwereld: kleding, horloges, oorbellen. Hij wrijft zijn lichaam en haar, die hem geschoren om het gemakkelijker te maken voor hem om dergelijke frequente wasbeurten te behandelen.

Na de douche zoekt ze naar kleding van haar maat en trekt ze een zwarte broek aan, een rood shirt en zwarte klompen. Buiten de kleedkamer, zet ze op een zwarte gebreide pet om te voorkomen dat haar haar, hoe kort ook, van het overhandigen van ziektekiemen. Daarna gaat hij naar de kofferruimte, waar hij een paar rubberen aanzet die zijn knie bereiken, heel voorzichtig. Laarzen worden gewassen onder druk na elk gebruik.

Al deze voorzorgsmaatregelen dienen om dieren te beschermen die niet bepaald beroemd zijn om hun hygiëne: varkens. Wanneer Kessler de kooideur binnen opent, is de geur onmiskenbaar. Het zijn tenslotte varkens.

Wanneer Kessler een kooi opent om zijn bewoner te laten zien, komt er een jong biggetje naar buiten en begint te verkennen. Net als andere varkens hier, deze heeft ook geen naam, en de verzorgers proberen niet te dichtbij te komen. We moeten haar overtuigen om achter de metalen deur te gaan. Voor iemand onervaren, deze zeug werkt en ziet eruit als elk ander varken, behalve een beetje kleiner.

Wat belangrijk voor haar is, is wat er in haar zit. Vier genetische modificaties maken uw organen meer compatibel voor een transplantatie aan een mens. Als alles volgens plan verloopt, kan het hart dat bloed in zo’n varken pompt op een dag in een persoon slaan.

Er zijn al menselijke tests aan de gang op verschillende soorten genetisch gemodificeerde varkensweefsels. In China hebben deze dieren al gediend om cellen te extraheren en te transplanteren uit alvleeskliereilandjes die insuline produceren aan mensen met diabetes. Een team in Zuid-Korea beweert klaar te zijn om te proberen om varkensvlees hoornvliezen transplanteren aan mensen zodra ze goedkeuring van de overheid te krijgen. En in het Massachusetts General Hospital in de VS, een team aangekondigd in oktober dat het genetisch bewerkte varkenshuid had gebruikt om tijdelijk te dekken wonden van een persoon met ernstige brandwonden. Zij beweren dat deze pleister voor de huid was net zo effectief als de menselijke huid, veel moeilijker te verkrijgen.

Maar als het gaat om vitale organen, zoals harten en levers, transplantatie chirurgen nog steeds te vertrouwen op menselijke delen. Als deze grote droom wordt vervuld, zullen genetisch gemodificeerde varkens zoals deze zeug op een dag open gaan in het kanaal, en hun hart, nieren, longen en lever zullen snel naar transplantatiecentra worden gebracht om ernstig zieke patiënten van de dood te redden.

Baby Fae’s Dood
Momenteel, 7.300 mensen sterven elk jaar in de VS alleen van het niet in staat om een orgaandonor te vinden, twee derde van hen uit een gebrek aan een nier. In veel gevallen ligt zijn enige hoop in de tragedie van iemand anders: een ongeluk waarbij iemand doodt wiens organen gedoneerd kunnen worden.

Foto: Aan de rand van München, onderzoekers van Ludwig-Maximilians University Center for Medical Model Innovation zijn het verhogen van genetisch gemodificeerde varkens, in de hoop om organen van hun nakomelingen te gebruiken voor menselijke transplantaties.

Chirurgen op zoek naar een andere bron van organen begon door zich te concentreren op apen, omdat ze de dieren die het dichtst bij ons. In 1984, een meisje bekend als Baby Fae kreeg een hart van een baviaan, maar stierf 20 dagen later, als haar immuunsysteem afgewezen. Baby Fae’s korte leven en dood kreeg wereldwijd veel aandacht; velen veroordeelden het idee om onze naaste dierlijke familieleden te doden om ons te redden. Een opinieartikel van een cardioloog in The Washington Post beschreef de procedure als ‘medisch adventurisme’. Een andere, in The Journal of Medical Ethics, was getiteld Baby Fae: a Beastly Business.